Protecting Forests in the Most Dangerous Place to Be a Ranger

Rangers around the planet work tirelessly to protect some of the world’s natural and cultural treasures, including species such as the jaguar, for the benefit of all. We owe it to these leaders and heroes to do everything we can to support them. CREDIT: Levi Novey/USFWS.

By Jeremy Radachowsky
July 31, 2017

Epifanio Martinez never tells anyone when he is coming or going. As leader of the indigenous Tawahka people trying to obtain land title to protect 80,000 hectares of forest in the Honduran Moskitia, he has become a target of death threats by powerful land grabbers competing for control of the territory.

Norvin Goff is President of the indigenous organization MASTA, representing 17,500 Miskitu families across 1.4 million hectares of the Miskito Coast of Honduras. He has an imposing character and presence, yet is beleaguered by constant threats from illegally established “ranchers” in the recently-titled territories.

Cesar Paz has been through it all. In more than a decade working with the Guatemalan Protected Areas Council working to recuperate land in the Maya Biosphere Reserve from illegally established ranchers, he and his family have received numerous veiled and overt death threats. After community leader David Salguero was assassinated in 2010, a search uncovered a hit-list of environmental protectors to be killed. Cesar was next in line on the list.

Today is World Ranger Day. Rangers around the world work tirelessly to protect some of the world’s natural and cultural treasures for the benefit of all. Today we honor them and the contributions they make every day to protect our natural heritage for generations to come.

Yet nowhere is it harder and more dangerous to defend nature than in Central America, which has the highest per capita murder rate of environmental defenders in the world, according to Global Witness.

Two weeks ago, I had the privilege of meeting in Guatemala with Epifanio, Norvin, Cesar, and 75 other conservation champions who are working on the frontlines to save Central America’s five largest forests. We organized a workshop to bring together indigenous groups, protected area agencies, and civil society organizations from nine countries, for a humble discussion about the threats facing the region’s forests and people.

Central America’s forests and their inhabitants are in big trouble. According to a recent study, the three largest remaining forest blocks in Central America — the Maya Forest, Moskitia, and Indio Maiz-Tortuguero — have been reduced in size by more than 23 percent in the past 15 years.

Since about 70 percent of the region’s forests are under community and indigenous management, local livelihoods and cultures are gravely threatened. Iconic species including jaguars, tapirs, peccaries, and scarlet macaws could face local extinction if the tide does not turn.

Large-scale illegal cattle ranching is driving Central America’s forest destruction, responsible for more than 90 percent of recent deforestation in the largest remaining forests. But this illegal activity is sometimes a front for drug trafficking and money laundering.

Central America’s environmental defenders are out-resourced and outgunned, working in the midst of the confluence of some of society’s most complex issues including drug, weapons, timber and wildlife trafficking, corruption, poverty, and violence. Many at the workshop had lost a colleague, friend, or relative, and carried the weight of being under active threat.

The same issues that put forest defenders at risk are also driving today’s immigration crisis, and threatening Central America’s environment, economic growth, security, and prosperity.

The Petén Declaration

Despite the existential threats and overwhelming challenges, Central America’s frontline defenders continue put their lives on the line every day to protect the region’s forests for all of humanity. But they need much more support.

In the workshop, the group developed a joint commitment known as “The Petén Declaration.” Signed by 25 indigenous groups, protected area agencies, and civil society organizations, the declaration identifies five concrete actions necessary to recover the region’s forests: 1) support local forest and indigenous communities to obtain and practice management authority over their traditional lands 2) strengthen the conservation of protected areas 3) support the prosecution of environmental crimes 4) focus on illegal livestock as the main driver of deforestation and 5) protect environmental champions who risk their lives to protect Mesoamerica’s largest forests.

These five actions are fundamental to reduce deforestation rates and give Central America’s environmental defenders a fighting chance.

Indigenous leaders, community land managers, and park rangers are on the front lines, but we must do our part. Donors must prioritize funding for these critical actions. Governments must provide adequate budgets, policy frameworks, and judicial support. Governmental leaders and the international community must demonstrate political will to protect Central America’s forests and people.

We, as individuals and conservation advocates, must do our part as well.

— — –

I walk with Cesar through a large ranch recently recuperated from a powerful individual with known ties to organized crime, not far from where David Salguero was assassinated 7 years earlier. A governmental control post now stands guard over the land and young trees are already beginning to emerge from the pasture.

I ask Cesar how it feels to know that he has been instrumental in returning tens of thousands of hectares of illegal cattle ranches back into forests — one of the few places in Central America to be able to show such progress.

Humbly, he talks about the ongoing challenges, the work still to be done. But as he looks off into the distance over the recovering forest, a glint of pride beams across his eyes.

Central America’s rangers and environmental champions, as well as all of those on the frontlines of conservation around the world, need the institutional backing and the physical and legal protections to do their work for humanity. We owe it to these leaders and heroes to do everything we can to support them.

— — — — — — — — — — — — — — — — — — –
Dr. Jeremy Radachowsky is Director of the Mesoamerica and Western Caribbean region at WCS (Wildlife Conservation Society).

Spanish Translation:

Los héroes de la conservación en el lugar más peligroso para ser un guardabosque

By Jeremy Radachowsky
July 31, 2017

Epifanio Martínez no le dice a nadie cuando viene o va. Como líder del pueblo indígena Tawahka, un pueblo que intenta obtener un título de propiedad para proteger 80.000 hectáreas de bosque en la Moskitia hondureña, se ha convertido en blanco de amenazas de muerte por poderosos agresores de tierras que compiten por el control del territorio.

Norvin Goff es presidente de la organización indígena MASTA, que representa a 17.500 familias Miskitu viviendo en 1,4 millones de hectáreas de la Moskitia de Honduras. Tiene un carácter imponente, pero se ve constantemente asediado con amenazas de finqueros ilegalmente establecidos en los territorios recientemente titulados.

César Paz lo ha vivido todo. En más de una década trabajando con el Consejo Guatemalteco de Áreas Protegidas para recuperar tierras ilegalmente ocupadas por finqueros en la Reserva de la Biosfera Maya, él y su familia han recibido numerosas amenazas de muerte veladas y abiertas. Después de que el líder comunitario David Salguero fuera asesinado en 2010, una investigación reveló una lista de protectores ambientales por ser asesinados. César era el siguiente en la lista.

Hoy es el Día Mundial de los Guardabosques. Los guardabosques de todo el mundo trabajan incansablemente para proteger los tesoros naturales y culturales del mundo para el beneficio de todos. Hoy los honramos y las contribuciones que hacen todos los días para proteger nuestro patrimonio natural para las generaciones venideras.

Sin embargo, en ninguna parte del mundo es más difícil o más peligroso defender la naturaleza que en Centroamérica, cuya tasa de asesinatos per cápita de defensores medioambientales es la más alta en el mundo, según Global Witness.

Hace dos semanas, tuve el privilegio de reunirme en Guatemala con Epifanio, Norvin, César y otros 75 campeones de la conservación que trabajan en la primera línea de defensa para salvar los cinco bosques más grandes de Centroamérica. El pasado julio, WCS participó en la organización de una cumbre que reunió grupos indígenas, agencias de áreas protegidas y organizaciones de la sociedad civil de nueve países, para llevar a cabo una discusión abierta y participativa sobre las amenazas que enfrentan los bosques y las personas de la región.

Los bosques de Centroamérica y sus habitantes enfrentan enormes problemas. Según un estudio reciente , tres de los cinco bloques más extensos de bosques de Centroamérica se han reducido en tamaño en más de un 23 por ciento en los últimos 15 años. Dado que alrededor del 70% de los bosques de la región están bajo manejo comunitario e indígena, los medios de subsistencia y las culturas locales están gravemente amenazados. Especies icónicas como el jaguar, el tapir, el pacarí y la guacamaya podrían enfrentarse a la extinción local si el rumbo no cambia.

La ganadería ilegal de gran escala está llevando a la destrucción de los bosques de Centroamérica, siendo la causa principal de más de un 90% de la reciente deforestación en los bosques más extensos de la región. Sin embargo, esta actividad ilegal es a veces un mecanismo para el narcotráfico y el lavado de dinero.

Los defensores medioambientales de Centroamérica poseen condiciones limitadas para su labor, siendo superados en recursos y posesión de armas, y trabajan en la confluencia de las problemáticas más complejas de la sociedad, incluyendo el tráfico de drogas, armas, madera y vida silvestre, así como la corrupción, la pobreza y la violencia. Muchos de los guardabosques participantes del taller han perdido a un colega, amigo o pariente, y ponen su vida en riesgo cada día.

Los mismos problemas que ponen en riesgo a los defensores de los bosques también están impulsando la crisis migratoria actual y amenazando al medio ambiente, el crecimiento económico, la seguridad y la prosperidad de Centroamérica.

La Declaración de Petén

A pesar de las amenazas existentes y los desafíos abrumadores, los defensores del medio ambiente de Centroamérica siguen poniendo sus vidas en peligro todos los días para proteger los bosques de la región para sus países, y para toda la humanidad. Pero necesitan nuestra ayuda.

En el taller, el grupo desarrolló un compromiso conjunto bajo el título de “La Declaración de Petén.” La declaración identifica cinco acciones concretas necesarias para recuperar los bosques de la región: 1) apoyar a los gobiernos indígenas y organizaciones forestales comunitarias en el fortalecimiento de sus derechos de participación, acceso, y tenencia, así como en el financiamiento y el manejo sostenible de los bosques; 2) fortalecer la conservación de las áreas protegidas; 3) apoyar los procesos de aplicación de la justicia para los delitos ambientales y los delitos en contra de los defensores del ambiente; 4) priorizar acciones para reducir la ganadería ilegal que es el eje y la causa principal de la deforestación; 5) proteger a todas aquellas personas y líderes defensores del ambiente, incluyendo comunitarios, indígenas, funcionarios del gobierno, miembros de organizaciones de sociedad civil, y de organizaciones internacionales que arriesgan sus vidas para la protección de los bosques y las áreas protegidas de Mesoamérica.

Estas cinco acciones pretenden dar a los defensores ambientales en la primera línea de defensa de Centroamérica una oportunidad para luchar en un contexto en el que estén protegidos.

Los líderes indígenas, administradores de tierras comunitarias y guardaparques están en la primera línea de batalla, pero debemos hacer nuestra parte. Los donantes deben priorizar el financiamiento para estas acciones críticas. Los gobiernos deben proporcionar presupuestos adecuados, marcos normativos y apoyo judicial. Los líderes gubernamentales y la comunidad internacional deben demostrar voluntad política para proteger los bosques y la población de Centroamérica.

Y nosotros, como individuos y defensores de la conservación, debemos hacer cualquier cosa en nuestro alcance para apoyar a estos héroes.

… ..

Camino con César a través de una gran finca recientemente recuperada de las manos de un poderoso individuo con vínculos con el crimen organizado, no lejos de donde David Salguero fue asesinado 7 años antes. Un puesto de control gubernamental ahora vigila la tierra y los árboles jóvenes ya están comenzando a emerger de los pastos.

Le pregunto a César cómo se siente al saber que él ha sido un instrumento clave para recuperar decenas de miles de hectáreas de ganadería ilegal y devolverlas a bosques, uno de los pocos lugares en Centroamérica que muestra este progreso.

Humildemente, él habla sobre los desafíos en curso, el trabajo que queda por hacer. Pero mientras mira hacia la distancia al bosque que se está recuperando, un destello de orgullo se dibuja a través de sus ojos.

Los guardabosques y defensores ambientales de Centroamérica necesitan el respaldo institucional, las condiciones básicas y las protecciones físicas y legales para hacer su trabajo en servicio de los bosques y de la humanidad. Debemos hacer todo lo posible para apoyar a estos líderes y héroes en esta labor.

— — — — — — — — — — — — — — — –
Dr. Jeremy Radachowsky es el Director Regional de la WCS (Wildlife Conservation Society) para Mesoamérica y el Caribe Occidental.

Originally published at on July 31, 2017.

WCS saves wildlife and wild places worldwide through science, conservation action, education, and inspiring people to value nature.

Get the Medium app

A button that says 'Download on the App Store', and if clicked it will lead you to the iOS App store
A button that says 'Get it on, Google Play', and if clicked it will lead you to the Google Play store